Louis Joseph Xavier François de France (22 octobre 1781 - 4 juin 1789), fils aîné de Louis XVI et de Marie-Antoinette, deuxième enfant du couple royal, est le premier dauphin avant Louis XVII.
Naissance et éducation
La naissance tardive du dauphin bouleversa la famille Royale, ruinant les espoirs du comte de Provence qui perd ainsi sa qualité d'héritier présomptif du trône. Quant aux textes et chansons relatant l'événement, il y a, comme pour la naissance de Madame Royale, les deux extrêmes, mais, dans l'ensemble, le peuple se réjouit de cette naissance. Le cérémonial se déroule normalement, et la maison du dauphin est constituée. Une multitude de cadeaux sont offerts aux époux: entre autres une pendule à musique et automates ainsi qu'un coffre à layette offerts par la ville de Paris.
Le dauphin est élevé par plusieurs nourrices, dont la plus célèbre est sans doute Geneviève Poitrine, qu'on accuse de lui avoir transmis la tuberculose. Comme sa sœur, le dauphin est très proche de ses parents. Louis XVI, qui surveille de très près son éducation, commande au géographe Mancelle un globe terrestre transformable, montrant ainsi les terres émergées et immergées, ainsi que tout ce qui pourrait parfaire ses connaissances, comme par exemple toute une série de peintures sur peaux de bison. Le jeune prince est décrit par tous ses contemporains comme un enfant intelligent, qui étonne par ses réparties. Louis XVI et Marie-Antoinette sont des parents qui se préoccupent beaucoup de l'éducation de leurs enfants, mais ils sont trop optimistes en ce qui concerne la santé du jeune Louis Joseph.
Maladie
Vers avril 1784 le dauphin est pris de fortes fièvres. Il est transporté à la Muette, où il guérit vite.
En mars 1785, variolisation du dauphin à la Muette. Les suites sont sans gravité mais sa santé en reste altérée.
En avril 1786 les fortes fièvres recommencent. Le dauphin est secoué de mouvements fébriles qui n'inquiètent que très peu son entourage. Ce sont pourtant les premiers symptômes de la tuberculose. On constate que son épine dorsale commence à se courber. En octobre 1786, le dauphin passe aux hommes. Lors du cérémonial, on constate qu'il a du mal à marcher, et que son corps porte des traces de vésicatoire. Durant les années 1786 et 1787 on veut redresser l'épine dorsale du dauphin au moyen de corsets en fer.
Dès janvier 1788, il est consumé par une fièvre lente. La maladie progresse rapidement. Le Dr Petit diagnostique une carie vertébrale. Le dauphin a des vertèbres gangrenées, et ne peut survivre longtemps. Selon le marquis de Bombelles, on a beaucoup trop attendu et le dauphin est perdu. « Si mon fils était celui d'un particulier, il se porterait bien », déclare la reine.
Louis meurt le 4 juin 1789. C'est un enfant qui a très vite compris la gravité de son état et s'était résolu à n'en pas réchapper. Sa maladie l'avait rendu difforme au point qu'on lui imposa de porter un corset qui, pensait-on, allait remettre en état sa colonne vertébrale. Louis XVI demanda qu'on recule la demande d'audience de la délégation du tiers état de quelques jours, le temps de faire son deuil. Les députés refusèrent. « N'y a-t-il pas de pères dans cette assemblée du tiers ? » demanda-t-il alors. « Le peuple ne s'est même pas aperçu de la mort de mon fils », écrira plus tard Marie-Antoinette…
Son frère cadet Louis Charles de France lui succède comme dauphin de France.